Lessen (b) plant grootste skipiste ter wereld

[[image:a15_lespist.mm.jpg::left:0]]In het Henegouwse Lessen worden plannen gesmeed voor de grootste overdekte skipiste ter wereld. Een goed idee in deze tijden van klimaatverandering? Of een megalomaan project?

bron: www.outdoornieuws.nl/

Van klimaatwijzigingen en sneeuwtekort hebben ze geen last op de Snow Valley-piste in het Limburgse Peer. Natuurlijk mis je de Alpentoppen en de buitenlucht, maar toch suizen er elk jaar zo'n 200.000 bezoekers 235 meter naar beneden op sneeuw van de allerbeste kwaliteit.

Indoor skipistes met echte sneeuw schieten in heel Europa als paddestoelen uit de grond. In 1988 was Casablanca in 's Gravenwezel de eerste ter wereld. Nu zijn er in België alleen al drie pistes met echte sneeuw: Peer, 's Gravenwezel en Komen. Nederland telt er al een stuk of zes. Ook in Duitsland en Frankrijk wordt fors geïnvesteerd. Maar de grootste indoorpiste ter wereld moet in het Henegouwse Lessen komen. Daar liggen de plannen klaar voor een megaskihal met een piste van 800 meter.

Toch wordt hardop getwijfeld of zo'n project financieel haalbaar is. ,,Als skiër zie ik het helemaal zitten, maar niet als zakenman'', zegt Ricky Mollin, uitbater van de Casablanca-skihal in 's Gravenwezel. Zijn broer Cor, die Snow Valley in Peer uitbaat, is dezelfde mening toegedaan. ,,Het is heel lastig om zo'n grote investering rendabel te maken, vooral omdat je het moet hebben van een paar maanden per jaar.''

Jean-Marc Wellens, de man achter het Snow Games-project in Lessen, blijft er echter in geloven. Nadat in december 2005 alle vergunningen werden afgeleverd, is het nu wachten tot het nodige geld vergaard is, alles samen 86 miljoen euro. Ook wacht Wellens nog op de afronding van het bod op de eigenaar van de steengroeve waar Snow Games moet verrijzen.

Snow Games mikt op 1,2 miljoen verkochte tickets per jaar, dubbel zoveel als nodig is om zonder verlies te draaien. Wellens wijst erop dat de SnowWorld-piste in het Nederlandse Landgraaf evenveel bezoekers over de vloer krijgt, terwijl hij zelf lagere kosten verwacht. ,,Door onze ligging in een steengroeve zijn onze bouwkosten lager, en hoeven we ook minder uit te geven aan energie.'' Wellens denkt de markt ook te kunnen vergroten door zwaardere pistes aan te bieden. ,,Daar is een grote vraag naar.'' Snow Games zou vier pistes tellen, waarvan één zwarte.

Cor Mollin van Snow Valley in Peer rekent echter voor dat 1,2 miljoen bezoekers wel heel veel is. ,,Dat komt neer op ruim drieduizend bezoekers per dag, gemiddeld over heel het jaar. Wij krijgen op onze drukste dagen nauwelijks drieduizend mensen over de vloer. In de zomer komt het voor dat we maar dertig tickets verkopen.''

Komt daarbij, zegt Ricky Mollin, dat de omzet van een langere piste niet stijgt in verhouding tot de extra investeringen. Het topseizoen is immers kort: van november tot april, met januari, februari en maart als topmaanden. De investeringen renderen nauwelijks in de zomer, maar de kosten lopen door.

Drie types klanten

Dat de skioorden in de Alpen met een gebrek aan sneeuw dreigen te kampen, is overigens geen goede zaak voor de overdekte pistes. Verreweg de meeste klanten bezoeken een skihal immers om zich voor te bereiden op hun skivakantie in de Alpen. ,,We hebben drie types gebruikers'', zegt Cor Mollin. ,,De eerste groep komt om te leren skiën in het vooruitzicht van een wintervakantie. Een tweede groep kan al skiën en komt een paar weken voor het vertrek naar de Alpen de benen alvast losgooien. En dan is er een derde groep van fervente snowboarders en skiërs die zoveel mogelijk op de latten willen staan.''

De sneeuwsituatie in de Alpen baart Cor Mollin zorgen. ,,De beste situatie voor ons is veel sneeuw in de Alpen en geen sneeuw in de Ardennen en het Sauerland.'' Als door de opwarming van het klimaat het bergskiën tot een marginaal tijdverdrijf zou wegsmelten, ziet ook de toekomst voor de skihallen er niet zo goed uit. Intussen maken de indoor pistes wel winst. Snow Valley in Peer, waar 200.000 mensen naartoe komen, zegt dat het break-even-punt op 150.000 bezoekers ligt. Casablanca had bij de start in 1988 een break-even-punt op 50.000 bezoekers. Intussen ligt dat getal veel lager omdat de installaties zijn afgeschreven. Casablanca trekt 70.000 bezoekers. ,,Het rendement is goed, maar je moet wel met beide voeten op de grond blijven'', zegt Cor Mollin.